Astronauta da Apollo que era alérgico à lua

Entre todas as dificuldade em levar o homem até a lua, uma delas era inesperada: havia um astronauta da Apollo que era alergia à lua! 

O interior do módulo lunar da Apollo 17 cheirava a pólvora. Era dezembro de 1972, a última das missões lunares tripuladas da NASA, e os astronautas Eugene Cernan e Harrison “Jack” Schmitt tinham acabado de concluir uma pesquisa bem-sucedida do Vale de Taurus-Littrow, um local na “costa” sudeste da Lua, no Mar da Serenidade.

Eles haviam retornado ao módulo de pouso com seus trajes espaciais cobertos de poeira lunar.

Os homens se escovaram e tiraram os capacetes. De repente, Schmitt começou a ter um ataque de espirros. Seus olhos ficaram vermelhos. Sua garganta coçou. Seus seios paranasais obstruídos.

“Eu não sabia que tinha febre do feno da poeira lunar”, disse Schmitt.

Ouvindo, a equipe de controle da missão na Terra começaram a brincar com Schmitt na transmissão de rádio. “É engraçado que eles não verifiquem isso”, disse Joseph Allen, do Controle da Missão. “Talvez seja esse o problema com os narizes baratos, Jack.”

 

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Schmitt, ao que parece, era basicamente alérgico à lua.

De todas as dificuldades envolvidas em colocar um homem na Lua, “A principal questão apontada pelos astronautas da Apollo foi poeira, poeira, poeira”, disse Larry Taylor, diretor do Instituto de Geociências Planetárias, em uma entrevista à  Sociedade de Ciência do Solo da América.

Os astronautas da Apollo 11 afirmaram que as “partículas cobriram tudo e uma mancha permaneceu mesmo depois de nossas melhores tentativas de limpá-la”.

Um membro da tripulação da Apollo 12 lamentou que o módulo lunar “tinha tanta poeira que quando tirei meu capacete, quase fiquei cego”.

A poeira da lua pode parecer macia e almofadada, mas na verdade é afiada e abrasiva, principalmente os detritos dos impactos de micrometeoritos.

Sem vento ou água em movimento na superfície da Lua, a poeira lunar nunca sofre erosão. Efetivamente, nenhum processo natural existe na superfície lunar que possa arredondar suas bordas.

Quando os astronautas inalam o que é essencialmente vidro em pó fino, torna-se um grande perigo para a saúde: o pó é tão irregular que uma respiração profunda pode fazer com que se alojar nos pulmões e perfurar os dutos e sacos alveolares, resultando em uma versão lunar da “doença do moedor de pedra” ou silicose, uma condição mortal que comumente matava mineiros de carvão.

Para complicar as coisas, a poeira lunar também contém muito ferro – e essa poeira carregada de ferro foi recentemente implicada na hipertensão entre os astronautas da Apollo.

 

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Relatos de desventuras lunares de missões anteriores da Apollo nunca detiveram Harrison Schmitt. Afinal, o geólogo formado em Harvard dedicou boa parte de uma década ao estudo da paisagem lunar. Trabalhando para o departamento de astrogeologia do Serviço Geológico dos Estados Unidos , ele usou fotos do telescópio para mapear a Lua e os planetas.

Então, quando a NASA perguntou se algum cientista estava interessado em visitar o espaço, Schmitt quase não hesitou. “Eu pensei cerca de 10 segundos e levantei minha mão e me ofereci”, disse ele em um projeto de história oral de 1999 com a NASA.

Nenhum astronauta sabia mais sobre geologia lunar do que Schmitt.

Anteriormente, todos os outros pilotos da Apollo tinham experiência como piloto militar.

Schmitt foi o primeiro, e único, cientista profissional a caminhar na lua. Como resultado, a imprensa não romantizou ou exagerou o astronauta geólogo.

O New York Times descreveu o homem de 37 anos como um “solteiro sério e quieto que não possui um aparelho de televisão ou aparelho de som”.

Enquanto treinava para ir à Lua, completando um curso de treinamento de voo de 53 semanas e registrando 2100 horas de voo, o cientista nunca imaginou que acabaria sendo alérgico à poeira lunar e rochas que passou anos estudando à distância.

Schmitt no Lunar Roving Vehicle (LRV) durante a terceira atividade extraveicular (EVA) da Apollo 17 no local de pouso Taurus-Littrow. Crédito da imagem: Getty Images

Em dezembro de 1972, Schmitt pousou no Vale de Taurus-Littrow, na Lua, cercado por montanhas e intermináveis ​​extensões de poeira lunar.

Durante seu primeiro moonwalk (caminhada pela Lua), o veículo lunar perdeu um para-choque. Os pneus giraram e o veículo espacial levantou uma nuvem de poeira.

O sedimento se alojou em cada dobra, recanto e fenda do traje espacial de Schmitt. A poeira “grudava tanto nas juntas” de seu traje que ele tinha dificuldade para mover os braços.

O pó mastigou seus calçados também. “A poeira era tão abrasiva que atravessou três camadas de material parecido com Kevlar* na bota de Jack”, disse Taylor.

Kevlar*  fibra sintética, muito conhecida pela sua resistência e leveza. É como um polímero muito resistente ao calor, chegando a ser sete vezes mais resistente que o aço.

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Quando os astronautas voltaram ao módulo lunar, demorou uma eternidade para limpar a poeira.

Schmitt posteriormente reclamou de “muita irritação nos seios da face e nas narinas logo após tirar o capacete… a poeira realmente incomodava meus olhos e garganta. Eu estava provando e comendo.”

Os sintomas duraram cerca de duas horas. Sua condição era consistente com as descobertas do Dr. Bill Carpentier, um médico da NASA que tinha evidências sugerindo que a poeira poderia causar reações alérgicas.

As incômodas alergias à lua de Schmitt não conseguiam impedir sua verdadeira coragem.

Graças à sua experiência como geólogo, a Apollo 17 coletou mais amostras de rochas do que qualquer outra missão.

Uma amostra, de 4,2 bilhões de anos chamado “Troctolite 76535”, mais tarde ajudou a desvendar os segredos do campo magnético da Lua.

Schmitt também descobriu contas laranja brilhantes de vidro vulcânico na superfície da lua.

Essas amostras não apenas provaram que a Lua já foi vulcanicamente ativa, mas também forneceram evidências de que ela continha água.

E antes de fazerem as malas para casa, Schmitt e seus colegas astronautas da Apollo 17 tiraram uma foto da Terra. Hoje, é uma das fotos mais icônicas de nossa casa: o Blue Marble.

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