O neurocientista que descobriu que era um psicopata

Enquanto estudava varreduras cerebrais para procurar padrões que se correlacionassem com o comportamento psicopático, James Fallon, um neurocientista que descobriu que era um psicopata e que seu próprio cérebro se encaixava no perfil

O neurocientista que descobriu que era um psicopata
Comparado a um cérebro de controle (em cima), o cérebro do neurocientista James Fallon (em baixo) mostra uma atividade significativamente diminuída em áreas do lobo frontal ligadas à empatia e moralidade – padrões anatômicos que foram associados ao comportamento psicopático. Imagem via James Fallon

Revelação perturbadora

Certa tarde, em outubro de 2005, o neurocientista James Fallon examinava imagens do cérebro de assassinos em série. Como parte de um projeto de pesquisa na UC Irvine, ele estava examinando milhares de tomografias para encontrar padrões anatômicos no cérebro que se correlacionassem com tendências psicopáticas no mundo real.

“Eu estava observando muitas varreduras, varreduras de assassinos misturados com esquizofrênicos, depressivos e outros cérebros normais”, disse ele. “Por acaso, eu também estava fazendo um estudo sobre o mal de Alzheimer e, como parte disso, fiz varreduras cerebrais minhas e de todos os membros da minha família na minha mesa.”

“Cheguei ao fundo da pilha e vi esse exame que era obviamente patológico”, diz ele, observando que mostrava baixa atividade em certas áreas dos lobos frontal e temporal ligadas à empatia, moralidade e autocontrole. Sabendo que pertencia a um membro de sua família, Fallon verificou se havia algum erro na máquina de tomografia de seu laboratório (estava funcionando perfeitamente) e então decidiu que simplesmente tinha que quebrar a cegueira que o impedia de saber de quem era o cérebro fotografado. Quando ele procurou o código, ele foi recebido por uma revelação inquietante: o cérebro psicopático retratado na varredura era o seu próprio.

Contar ou não contar?

Muitos de nós esconderíamos essa descoberta e nunca diríamos a ninguém, por medo ou vergonha de sermos rotulados de psicopata. Talvez porque ousadia e desinibição sejam tendências psicopáticas notadas, Fallon foi totalmente na direção oposta, contando ao mundo sobre sua descoberta em uma TED Talk, uma entrevista da NPR e em um livro com o título “The Psychopath Inside”. Nele, Fallon busca reconciliar como ele – um homem de família casado e feliz – poderia demonstrar os mesmos padrões anatômicos que marcaram as mentes dos assassinos em série.

“Eu nunca matei ninguém ou estuprei ninguém”, diz ele. “Então, a primeira coisa que pensei foi que talvez minha hipótese estivesse errada e que essas áreas do cérebro não refletem psicopatia ou comportamento assassino.”

Mas quando ele passou por uma série de testes genéticos, recebeu mais más notícias. “Eu tinha todos esses alelos de alto risco para agressão, violência e baixa empatia”, diz ele, como uma variante do gene MAO-A que foi associada a comportamento agressivo. Eventualmente, com base em pesquisas neurológicas e comportamentais em psicopatia, ele decidiu que era realmente um psicopata – apenas um tipo relativamente bom, o que ele e outros chamam de “psicopata pró-social”, alguém que tem dificuldade de sentir verdadeira empatia pelos outros, mas ainda assim mantém seu comportamento aproximadamente dentro dos limites socialmente aceitáveis.

Não foi totalmente um choque para Fallon, pois ele sempre esteve ciente de que era alguém especialmente motivado pelo poder e pela manipulação de outros, diz ele. Além disso, sua linhagem familiar incluía sete supostos assassinos, incluindo Lizzie Borden, acusada de ter matado seu pai e sua madrasta em 1892.

Mas o fato de uma pessoa com genes e cérebro de psicopata poder acabar se tornando um cientista não violento, estável e bem-sucedido fez Fallon reconsiderar a ambiguidade do termo. Afinal, a psicopatia não aparece como um diagnóstico formal no Manual Diagnóstico e Estatístico de Transtornos Mentais, em parte porque abrange uma ampla gama de sintomas. Nem todos os psicopatas matam; alguns, como Fallon, exibem outros tipos de comportamento psicopático.

“Sou terrivelmente competitivo. Não vou deixar meus netos ganharem jogos. Eu sou meio idiota e faço coisas espasmódicas que irritam as pessoas”, diz ele. “Mas enquanto eu sou agressivo, mas minha agressão é sublimada. Prefiro bater em alguém em uma discussão do que espancá-lo. ”

Amor de mãe

Por que Fallon conseguiu moderar seu comportamento, enquanto outras pessoas com genética e cérebro semelhantes tornam-se violentas e acabam na prisão? Fallon já foi um autoproclamado determinista genético, mas suas opiniões sobre a influência dos genes no comportamento evoluíram. Ele agora acredita que sua infância o ajudou a impedi-lo de seguir por um caminho mais assustador.

“Fui amado e isso me protegeu”, diz ele. Em parte, como resultado de uma série de abortos espontâneos que precederam seu nascimento, ele recebeu uma atenção especial de seus pais, e ele acha que isso desempenhou um papel fundamental.

Isso corresponde a uma pesquisa recente: acredita-se que seu alelo particular para uma proteína transportadora de serotonina presente no cérebro, por exemplo, o coloca em maior risco de desenvolver tendências psicopáticas. Mas uma análise mais aprofundada mostrou que pode afetar o desenvolvimento do córtex pré-frontal ventromedial (a área com atividade caracteristicamente baixa em psicopatas) de maneiras complexas: pode abrir a região para ser mais significativamente afetada por influências ambientais e, portanto, um fator positivo (ou negativo) a infância é especialmente fundamental para determinar os resultados comportamentais.

Claro, há também um terceiro ingrediente, além da genética e do meio ambiente: o livre arbítrio. “Desde que descobri tudo isso e investiguei, fiz um esforço para tentar mudar meu comportamento”, diz Fallon. “Tenho feito mais conscientemente as coisas que são consideradas ‘a coisa certa a fazer’ e pensando mais sobre os sentimentos das outras pessoas.”

Mas ele acrescentou: “Ao mesmo tempo, não estou fazendo isso porque de repente me tornei legal, estou fazendo isso por orgulho – porque quero mostrar a todos e a mim mesmo que posso fazer isso.”

Relacionado:

No que o cinema falhou explicando múltiplas identidades