Por que fêmea Louva-a-deus come seus companheiros

OLIVER KOEMMERLING VIA WIKIMEDIA COMMONS // CC BY-SA 3.0

Se um em cada quatro de seus amigos sexualmente ativos fosse comido, você provavelmente começaria a considerar um estilo de vida livre de sexo. A menos, é claro, que você seja um louva-a-deus macho, caso em que você tentaria de qualquer maneira.

A aparente ânsia dos insetos machos em ir para a morte no meio do coito intrigou os cientistas por algum tempo. Um estudo de 2016 pode ter uma explicação: ser comido pode realmente aumentar a chance de um homem transmitir seus genes. O estudo foi publicado no Proceedings of the Royal Society.

Sexo Louva-a-deus é … intenso. Cerca de 25 por cento dos encontros incluem canibalismo sexual, no qual o louva-a-deus fêmea literalmente arranca a cabeça de seu companheiro com uma mordida. Mas uma coisinha como essa não vai deter o macho desaparecido, que continuará transando como se nada tivesse acontecido, mesmo que a fêmea continue a mordiscá-lo até o nada.

Isso pode levar horas.

Romance verdadeiro: uma louva-a-deus fêmea comendo os órgãos genitais de seu parceiro. Crédito de imagem: Oliver Koemmerling via Wikimedia Commons // CC BY-SA 3.0

Ele está, em essência, oferecendo seu corpo como um presente. Essa dádiva sexual não é incomum em insetos – os machos de uma espécie de grilo até fazem guloseimas de goma para suas companheiras – mas a maioria desses presentes não é também doadora de presentes. De uma perspectiva evolucionária, faz muito sentido: as fêmeas podem compartilhar o aumento de nutrientes com seus ovos fertilizados, o que dá às crianças uma chance melhor de sobreviver.

Era isso que estava acontecendo com os louva-a-deus?

Para descobrir, os pesquisadores montaram um pequeno hotel para casais louva-a-deus.

O primeiro passo foi providenciar uma refeição romântica. Os cientistas trataram pequenos grilos com aminoácidos radioativos e, em seguida, alimentaram esses grilos a um grupo de louva-a-deus machos. Em seguida, cada macho foi emparelhado com uma fêmea e autorizado a acasalar. Metade dos pares de louva-a-deus foram separados antes que a fêmea pudesse comer. A outra metade foi deixada sozinha para encenar seu terrível romance.

Ao comer seu parceiro, a fêmea também comia o conteúdo de seu estômago. Assim, rastreando essas partículas radioativas de grilo, os cientistas foram capazes de determinar como os corpos das mulheres estavam usando sua refeição mais recente.

Acontece que mesmo os machos não comidos estavam dando a suas parceiras alguma coisinha. Em média, os louva-a-deus machos que sobreviveram transmitiram 25% de seus aminoácidos radioativos por meio da ejaculação. Mas, como esperado, um pai morto poderia fazer ainda mais por seus filhos; os machos devorados davam às suas parceiras 90% de seus nutritivos aminoácidos, e as parceiras passavam a bondade para os filhotes.

Ser devorado também melhorou o sucesso genético do macho, aumentando o número de ovos postos por sua parceira. As fêmeas nos pares de coito interrompido – aquelas que não conseguiram comer – colocaram cerca de 37 ovos cada. Já os que terminaram os jantares, produziram cerca de 88.

Ainda temos muito que aprender sobre essas lindas criaturas e suas vidas sexuais um tanto assustadoras. Mas essas descobertas fazem, pelo menos, que os louva-a-deus masculinos com sexo positivo pareçam um pouco menos temerários.