Desvendando a história do cabelo humano

Seja castanho ou loiro, em um estilo de cabelo liso ou naturalmente encaracolado, o cabelo que cresce na cabeça é um aspecto fundamental da aparência humana. Desvendando a história do cabelo humano: 

Desvendando a história do cabelo humano

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Nossa variedade de tipos de cabelo é tão onipresente que é realmente fácil ignorar o quão estranho é o cabelo – e não no sentido de que seu estilo de cabelo possa estar do lado errado do ousado.

“Quando se trata da singularidade humana, as pessoas inventam todos os tipos de coisas – cultura, inteligência, linguagem”, disse Tina Lasisi, doutoranda em antropologia na Penn State University. “[Mas] somos os únicos mamíferos que têm corpos sem pelos e couro cabeludo.”

 

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Superficialmente, nossos tipos de cabelo são bastante simples. Como as unhas, o cabelo é feito principalmente de proteína queratina. Ele pode sobreviver por milênios sob as condições certas – pense em Ötzi, o homem de gelo de 5300 anos cujas roupas, corpo e cabelo foram preservados quando ele foi congelado em uma geleira. Em ambientes mais quentes, úmidos e ácidos, o cabelo pode degradar em semanas.

Mas cabelo é só isso. Por que temos diferentes tipos de cabelo e como eles surgiram é um mistério que os cientistas estão começando a desvendar.

POR QUE TEMOS CABELOS NA CABEÇA?

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Alguns pesquisadores tentaram várias hipóteses para explicar os padrões de crescimento do cabelo no Homo sapiens e por que eles diferem tão dramaticamente de nossos parentes próximos, como os chimpanzés.

A perda de pelos corporais significava que poderíamos suar mais, um mecanismo de resfriamento que “ajudou a tornar possível o aumento dramático de nosso órgão mais sensível à temperatura, o cérebro”, escreve a antropóloga Nina Jablonski na Scientific American.

Outros pesquisadores levantaram a hipótese de que o cabelo remanescente na cabeça humana ajudou os hominídeos a regular a temperatura corporal quando se tornaram bípedes e começaram a viajar longas distâncias. Basicamente, o cabelo do couro cabeludo criava uma espécie de chapéu embutido.

 

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O cabelo não costuma durar centenas de milhares de anos como os ossos fossilizados. Se os cientistas quiserem responder à questão de como nosso cabelo evoluiu a partir do pelo de corpo inteiro, eles precisam explorar o genoma humano – e Lasisi descobriu que, surpreendentemente, poucos o fizeram.

Isso se deve em parte ao tempo e ao custo da realização de análises genômicas para localizar quais genes afetam a produção de cabelo. Mas também é porque não foi uma pergunta feita por cientistas (homens) anteriores, de acordo com Lasisi.

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Mesmo a falta de categorização para os tipos de cabelo é reveladora. Ao contrário do que seu frasco de shampoo possa dizer, não existe um sistema real de classificação para os diferentes tipos de cabelo. Pelo menos ainda não.

“A maioria dos mamíferos tem cabelo liso. Apenas o cabelo humano [em populações africanas e melanésias] tem essa configuração fortemente enrolada. Costumamos falar sobre os cabelos como lisos, ondulados, cacheados, em alguns casos crespos”, diz Lasisi. “Mas é como se estivéssemos tentando fazer estudos genéticos sobre altura dizendo, existem pessoas baixas, pessoas médias e pessoas altas, agora descubra quais genes estão relacionados a isso.”

Em outras palavras, antes que ela pudesse sequer tentar responder à questão de quais genes controlam a textura e a cor do cabelo, Lasisi teve que descobrir um sistema para definir essas texturas e cores de cabelo.

Lasisi começou a criar um sistema de classificação que ela espera publicar, que se baseia na análise microscópica do raio dos cachos e na medição de quantidades precisas de melanina no cabelo.

Ela então tentou responder à primeira de muitas perguntas: se o cabelo africano fortemente enrolado evoluiu em resposta ao ambiente quente. Embora a pesquisa ainda esteja em andamento, ela diz que os resultados podem indicar algo contraintuitivo – quanto mais grosso o cabelo, melhor isolante do calor.

QUAL O CABELO HUMANO MAIS ANTIGO QUE JÁ ENCONTRADO?

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Nas raras ocasiões em que o cabelo é preservado no registro fóssil, pode ser uma fonte incrível de informações sobre a saúde e o comportamento de nossos ancestrais.

Em 2009, Lucinda Backwell e colegas descreveram a descoberta do que parecia ser cabelo humano em cocô de hiena fossilizado (também conhecido como coprólito) de mais de 200.000 anos atrás – a evidência mais antiga de cabelo humano até hoje.

Cinco anos depois, Backwell e outros seguiram esse estudo com um exame de 48 fios de cabelo de coprólitos de hiena que identificaram várias espécies de mamíferos. A presença de todos esses tipos de cabelo significa que as hienas estavam se alimentando de muitos restos diferentes, incluindo humanos.

“No caso dos cabelos humanos no coprólito, eles nos contaram muito, porque não havia ossos”, disse Backwell, antropólogo da Universidade de Witwatersrand na África do Sul e do Instituto Superior des Estudios Sociales, CONICET na Argentina.

 

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Eles revelaram que os humanos compartilhavam o ambiente com grandes herbívoros como impalas, zebras, kudus e javalis no sul da África, 200.000 anos atrás. Infelizmente para os cientistas, toda a queratina naquela amostra de cabelo foi substituída por carbonato de cálcio que não incluía nenhum DNA.

“O primeiro prêmio seria extrair DNA e identificar se o cabelo pertencia a um ser humano moderno ou arcaico, ou mesmo a alguém como o Homo naledi, com suas características primitivas e pouca idade”, disse Backwell.

Além de ajudar a identificar as espécies precisas de hominídeo, o DNA de uma amostra de cabelo como essa pode ajudar muito a revelar mais sobre a relação de diferentes espécies entre si.

Backwell também estudou cabelos humanos encontrados em uma caverna de alta altitude na Argentina, um dos melhores ambientes para preservar o cabelo porque é “fresco, seco, escuro e com um pH neutro”, diz ela. Como os fios de cabelo coprólitos na África do Sul, identificar fios de cabelo na Argentina ajudará Backwell e outros a entender a disseminação dos humanos pelo mundo.

COMO O CABELO PODE VERIFICAR A HISTÓRIA?

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Quando as pessoas são expostas a substâncias do meio ambiente, seus cabelos retêm algumas das assinaturas químicas dessas substâncias. O cabelo encontrado no gelo, no âmbar e em múmias de regiões áridas ao redor do mundo permitiu aos pesquisadores aprender detalhes fascinantes sobre os habitantes de determinadas regiões.

 

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Em 2013, arqueólogos da Universidade do Chile analisaram 56 amostras de múmias encontradas no norte do Chile. Usando cromatografia gasosa-espectrometria de massa (uma ferramenta que identifica diferentes substâncias em uma amostra – e também é usada para testes de drogas), eles descobriram que as pessoas haviam fumado plantas contendo nicotina continuamente de 100 aC a 1450 dC. “No geral, esses resultados sugerem que o consumo de nicotina foi realizado por membros da sociedade em geral, independentemente de seu status social e de riqueza”, escreveram os pesquisadores em seu estudo.

Outro grupo de arqueólogos coletou amostras de cabelo de 40 múmias encontradas no Peru, Chile e Egito para analisar as concentrações de mercúrio pré-industrial em todo o mundo, variando no tempo de 5000 aC a 1300 dC. Seus resultados, publicados em 2018, indicaram níveis muito mais baixos de mercúrio no meio ambiente do que na era industrial.

Os pesquisadores também descobriram que a dieta de cada grupo determinava o nível real de exposição ao mercúrio – as múmias chilenas tinham concentrações mais altas de sua dieta à base de frutos do mar, enquanto os egípcios, que comiam animais terrestres, tinham as mais baixas.

Por enquanto, o mistério da evolução do cabelo permanece parcialmente sem solução. Mas da próxima vez que você for ao salão, olhe no espelho e lembre-se: o cabelo é parte do que nos torna humanos.