Genial.club

Como a epidemia de pólio de 1950 deu a Wytheville, EUA, um ‘verão sem crianças’


No verão de 1950, a comunidade de Wytheville, no sudoeste da Virgínia, tornou-se uma cidade fantasma. Cinemas, escolas públicas e igrejas fecham suas portas. Placas foram colocadas ao longo das estradas alertando os viajantes para evitar paradas ou risco de infecção. Uma epidemia de poliomielite estava se espalhando.

REED COUNTS, VISIT WYTHEVILLE

A infecção, formalmente chamada de poliomielite porque ataca as bainhas protetoras (ou mielina) ao redor das fibras nervosas, é causada pela pólio vírus. É mais comumente transmitido por meio de água ou alimentos contaminados com dejetos humanos, especialmente em áreas públicas como piscinas e parques de diversões, e de pessoa para pessoa por meio do contato com objetos contaminados ou gotículas respiratórias.

Os sintomas incluem dores de cabeça, febre, náuseas, fadiga e rigidez no pescoço. Mas os casos graves, embora mais raros, podem levar à meningite, paralisia ou morte. E até 1955, não havia vacina.

Essa era uma má notícia para a pequena cidade da Virgínia. Na tentativa de retardar o surto de pólio, os recursos de Wytheville seriam escassos. E até o final do verão, haveria mais de 200 infectados em uma população de 5.000 – tornando-se o surto de pólio mais concentrado da história dos EUA.

UM CASO PRESIDENCIAL DA POLIO

A primeira epidemia de pólio registrada nos Estados Unidos ocorreu em Vermont em 1894. De acordo com David M. Oshinsky, autor de Polio: An American Story, houve 123 casos no total, incluindo 50 casos graves e 18 mortes. A maioria dos pacientes era do sexo masculino; 68% de todos os pacientes tinham menos de 6 anos de idade. Os mesmos dados demográficos foram vistos entre os milhares de casos durante o surto de pólio em Nova York em 1916.

Mas a doença não era bem conhecida até o diagnóstico do futuro presidente dos Estados Unidos, Franklin Delano Roosevelt, em 1921. Sua condição começou com fraqueza gradual, dormência nas pernas e febre, e progrediu para paralisia. Roosevelt passou grande parte de seus quatro mandatos presidenciais em Warm Springs, Geórgia, recebendo hidroterapia para recuperar a força nas pernas. Ele se tornou a face pública da doença, mostrando que qualquer pessoa – não apenas crianças – pode ser infectada.

Em 1938, Roosevelt fundou a Fundação Nacional para a Paralisia Infantil, agora conhecida como March of Dimes, e levantou fundos para apoiar a pesquisa e a cura da poliomielite. Famílias de todo o país enviaram a quantia que podiam gastar, esperando que seus filhos não estivessem entre as pessoas diretamente afetadas. A organização financiou cientistas como Jonas Salk para desenvolver uma vacina, mas isso só aconteceria anos depois.

Apesar da publicidade e da pesquisa, a poliomielite ainda assola comunidades a cada verão. Em 1950, essa comunidade era Wytheville.

“TEMPORADA DE PÓLIO” EM WYTHEVILLE

Avenida Principal em Wytheville, Virginia, 1948 @VISITE WYTHEVILLE

A temporada de beisebol de verão começou e as multidões compareceram para ver os Wytheville Statesmen enfrentarem os Flashers de Wilkesboro, Carolina do Norte. Os turistas começaram a chegar do Norte para as férias quando a “temporada da poliomielite” começou, como acontecia em todo o país ano após ano.

“As temporadas da pólio eram imprevisíveis”, escreve Oshinsky em Polio: An American Story. “Alguns começaram no final de maio e foram queimados em meados de agosto. Outros chegaram em julho e duraram até o Dia do Trabalho.”

Foi o que aconteceu em Wytheville quando, no final de junho, foi confirmado o primeiro caso do ano. Era Johnny Seccafico, o filho pequeno de um dos jogadores do time. A comunidade arrecadou dinheiro para cuidar de Seccafico em um hospital infantil.

Outro dos infectados foi James “Sonny” Crockett, filho do empresário do time de beisebol. Sua irmã Anne Crockett-Stark se tornou uma porta-voz não oficial da epidemia de pólio de Wytheville porque há poucas pessoas que ainda se lembram dela.

“Disseram-nos para ficar lá embaixo, minha irmã mais velha, eu e meu irmão mais novo”, disse Crockett-Stark, lembrando-se do dia em que seu irmão foi diagnosticado com poliomielite. “Eles subiram as escadas e evidentemente fizeram uma punção lombar em meu irmão e deve ter sido muito doloroso [porque] eles o seguraram.”

A punção lombar era a única maneira real de diagnosticar a poliomielite. Depois de confirmada, Crockett-Stark observou os médicos levarem seu irmão em um carro fúnebre. Ela presumiu que ele havia morrido, mas eles usaram o veículo apenas para transportá-lo ao hospital, porque havia muito poucas ambulâncias para atender a pequena cidade.

NÃO ENTRE

Autoridades da cidade impuseram uma quarentena que manteve as famílias dentro de casa e incluiu placas dizendo aos viajantes para ficarem fora. Os moradores mantinham as janelas bem fechadas em seus carros e casas, apesar de ambos não terem ar condicionado para combater a umidade do sul. As ruas foram esvaziadas, os parques infantis foram abandonados e os livros escolares permaneceram fechados. Isso levou as pessoas a chamarem a estação da pólio de 1950 de “verão sem filhos”.

As pessoas não sabiam como prevenir a infecção e seguiam o conselho dos contos de velhas esposas – segurando lenços na frente do rosto, usando alho ao redor do pescoço e se banhando em alvejante. Para evitar as lojas, as famílias comiam da horta do quintal ou organizavam a entrega de seus mantimentos.

Os pais também foram encarregados de entreter seus filhos em ambientes fechados por meses. A escola foi cancelada e as aulas foram dadas pelo rádio. Os pais queimaram os pertences dos filhos para destruir qualquer possibilidade de propagação do vírus.

Os brinquedos e móveis de Sonny Crockett foram levados por precaução. “Eles levaram sua cama, seu colchão, seu peito, todas as suas roupas, sua coleção de quadrinhos, tudo”, diz Crockett-Smith. “Morávamos em uma velha casa vitoriana construída em 1900 e papai fechou parte da varanda da frente e construiu um quarto e colocou a cama lá dentro.”

UMA EPIDEMIA DE RUMORES

A notícia foi espalhada pela comunidade sobre as possíveis causas do surto. Um jornal local tentou aliviar os temores publicando histórias esperançosas e se concentrando em fatos de especialistas, em vez de permitir que a desinformação corresse solta. Um quadro-negro na parede do jornal registrava novos casos e mortes.

“Acho que, assim como hoje [com o coronavírus], ninguém sabia exatamente o que causava. E o que estava acontecendo “, diz Crockett-Stark.” Havia muitos indivíduos e grupos que pensavam isso ou aquilo. E então havia muitas verdades diferentes.”

Os hospitais locais não estavam preparados para o aumento de casos, e muitas vítimas tiveram que dirigir 130 quilômetros até o Memorial e o Hospital Infantil Crippled em Roanoke, Virgínia. Os médicos e enfermeiras que tratavam de pacientes com poliomielite muitas vezes estavam sobrecarregados de trabalho e contraíram o vírus eles próprios.

Embora todos os grupos de pessoas possam ser infectados, nem todos receberam o mesmo tratamento. Pacientes negros tiveram sua admissão negada no então segregado hospital de Roanoke. Em vez disso, eles tiveram que dirigir quase 480 quilômetros de estradas secundárias até Richmond, muito antes da criação da interestadual mais direta.

Muitos pacientes foram tratados com um pulmão de ferro, uma caixa de metal que servia como um ventilador do pescoço para baixo do paciente. Ele usa a pressão do ar para fazer o peito da pessoa se expandir e contrair. Um homem de Wytheville reivindicou o Recorde Mundial do Guinness por passar 42 anos em um.

Pulmão de ferro

Como no caso de Sonny Crockett, as funerárias emprestaram carros funerários para funcionarem como ambulâncias improvisadas. Um até comprou um pulmão de ferro para usar durante o transporte. Um fabricante local de calçados começou a fazer suspensórios para as pernas para crianças com síndrome pós-pólio, uma condição que às vezes pode seguir o vírus, causando fraqueza muscular e articular.

WYTHEVILLE APÓS A EPIDEMIA

Equipe e suprimentos chegaram para combater a epidemia, incluindo US $ 32.000 da March of Dimes. Então, tão rapidamente quanto o vírus apareceu, ele foi embora. Em setembro, as autoridades de saúde afirmaram que a poliomielite havia praticamente desaparecido, com os casos se tornando menos e mais leves. O contato pessoal que levou às altas transmissões no verão tornou-se menos comum à medida que as temperaturas diminuíam. Entre 10 e 20 residentes de Wytheville morreram da doença, de acordo com diferentes estimativas estaduais e locais.

Grande parte da cidade foi reaberta e as escolas receberam alunos em outubro. A vacina contra a poliomielite de Jonas Salk foi distribuída em 1955 e, alguns anos depois, uma grande campanha nacional de vacinação foi realizada com uma vacina mais segura. Na década seguinte, a vacinação em massa cortou os casos de pólio pela metade.

Seccafico e Crockett sobreviveram à poliomielite, mas tiveram efeitos prolongados da doença. Crockett-Stark ainda mora em Wytheville. O Museu Thomas J. Boyd da cidade exibe um pulmão de ferro, junto com histórias orais das pessoas afetadas pela epidemia, como uma lembrança daquele verão terrível.


Gostou? Compartilhe com seus amigos!

Oops, você está offline.